Reflections of Fritz Rudolf Kraus on Being a Foreigner in Istanbul and Accepting Turkish Citizenship

In this letter from 1938, Fritz Rudolf Kraus writes to Leonie Zuntz about his feelings in Turkish exile. He asks himself whether he could become a Turk and whether accepting citizenship would be sufficient for this.

Fritz Rudolf Kraus at the entrance of the Archeological Museum © WikiTree Public
Fritz Rudolf Kraus at the entrance of the Archeological Museum © WikiTree Public

Die Leute, die hier [Türkei] schon seit ein paar Jahren sitzen, sind teilweise innerlich schon ganz von Deutschland gelöst und freuen sich, daß die Türkei davon spricht, sie hier zu Staatsbürgern zu machen. Und diese Leute sind absolut nicht gefühllos und gerade die besten unter den Emigranten. Mir geht der Gedanke, Deutschland nicht wiederzusehen noch sehr nahe. Gerade in dieser Jahreszeit träume ich immerfort von deutschen Landschaften. Ist aber die Abstimmung über Oesterreich (welch ich n.b. auf dem Schwarzen Meere mitgemacht habe) wirklich auch nur entfernt eine Spiegel der deutschen Meinung, ich meine, ist wirklich, wie Mussolini es von Italien rühmt, Volk und Partei in Deutschland eins geworden, dann bin ich ja sowieso kein heutiger Deutscher mehr und habe wirklich auch in Deutschland nichts mehr zu suchen [im Reiche habe ich allerdings dieses Gefühl nie gehabt, weil ich nur unter lauter Neinsagern lebte]. Nun ist freilich das Sich-lossagen von Deutschland noch nicht gleichzeitig ein Anderswo-anwachsen. Ich habe durchaus den Wunsch, in der Türkei zu bleiben in der nächsten Zeit, denn ich habe hier eine wichtige Arbeit und kann hier existieren. Aber es scheint mir ausgeschlossen, daß man ein Türke werden könnte (selbst wenn man Staatsbürger wird und ewig hierbleibt), wie man etwa, falls ich kleiner Moritz mir das richtig vorstelle, Engländer oder Franzose werden kann: man bleibt, wie die Beispiele der Alteingesessenen zeigen, hier immer Besuch, immer fremd, wenn auch vielleicht mit dem Lande besser vertraut als seine Herren, welche es nicht zu kennen pflegen.

Some of the people who have been here [Turkey] for a few years are already completely detached from Germany and are happy that Turkey is talking about making them citizens here. And these people are absolutely not insensitive and are precisely the best among the emigrants. The thought of not seeing Germany again is still very close to me. Especially at this time of year, I keep dreaming of German landscapes. But if the vote on Austria (which I took part in on the Black Sea, for example) is really even remotely a reflection of German opinion, I mean, if the people and the party in Germany have really become one, as Mussolini boasts of Italy, then I am no longer a German today anyway and really have no business in Germany [in the Empire, however, I never had this feeling, because I only lived among loud naysayers]. Of course, renouncing Germany does not mean growing elsewhere at the same time. I certainly want to stay in Turkey in the near future, because I have an important job here and can exist here. But it seems impossible to me that one could become a Turk (even if one becomes a citizen and stays here forever), just as one could become an Englishman or a Frenchman, if I, little Moritz, imagine it correctly: as the examples of the long-established people show, one always remains a visitor here, always a stranger, even if one is perhaps better acquainted with the country than its masters, who are not used to knowing it.

Fritz Rudolf Kraus was a German ancient orientalist and the son of Siegfried Kraus, a converted Jewish textile manufacturer from Austria, and a Protestant mother. A year after receiving his doctorate, he left Germany in June 1937, since as a “half-Jew” there were no longer any professional prospects for him. Fritz Rudolf Kraus arrived in Istanbul in the summer of 1937 on the Orient Express. He worked for many years on the collection of cuneiform tablets of the Archaeological Museum in Istanbul and held a chair from 1941 to 1949. In 1949 he left Istanbul and became associate professor of ancient Semitic philology and Near Eastern archaeology at the University of Vienna; here he also took Austrian citizenship. From 1953 until his retirement in 1980 he was professor of Assyriology at Leiden University.

Schmidt, J. (ed.), 2014: Dreizehn Jahre Istanbul, Der deutsche Assyriologe Fritz Rudolf Kraus und sein Briefwechsel im türkischen Exil (1937-1949), Vol. 1, p. 222 Boston: Brill.