„Is there chocolate where you come from? Are there houses?“

Alaa Muhrez talks about her experiences of arriving and everyday life in exile, about questions of identity and experiences of exclusion.

Womit fängt Ankommen an? Mit der Überquerung der Grenze? Mit dem Spracherwerb? Wenn man sich ein soziales Netz aufgebaut hat? […] Zunächst treibt einen die Angst ins Exil: Angst vor Krieg, Angst vor Verfolgung. Dann warten neue, andere Ängste in Deutschland. Wie geht es meiner Familie? Werde ich mir hier eine Zukunft aufbauen können? Man wechselt ständig verschiedene Ängste gegeneinander aus.

© Alaa Muhrez
© Alaa Muhrez

In Deutschland empfindet man als Geflüchtete*r oft eine Distanz zu anderen Menschen. In der Heimat fühlte man sich nicht nur seinem Freundeskreis und Familie näher, auch in der Gesellschaft fühlte sich Zugehörigkeit viel selbstverständlicher an. […] Die Pandemie wirkt für Geflüchtete besonders isolierend. Es werden nicht nur die Kontakte vor Ort durch Ausgangsbeschränkungen reduziert. Auch die Kommunikation mit der Familie in der Heimat ist erschwert. In Syrien gibt es nicht überall Internet und durch Corona kann man nicht immer das Haus verlassen, um an Orte mit Internet zu gelangen. Manchmal kann die Familie zu Hause nur einmal im Monat Fotos von den Enkeln sehen.[…]
Kinder im Exil auf die Welt zu bringen ist schwer. Die Kinder haben keine Verwandten um sich herum. Wie gehen die Kinder psychisch damit um? Werden die Großeltern fehlen? Wird Exil zur prägenden Erfahrung der Kindheit? Viele Kinder sind hier geboren, aber viele Erwachsene, selbst wenn sie schon lange in Deutschland sind, fühlen sich oft nicht als Teil der Gesellschaft. Junge Menschen wissen oft wenig von der eigenen Herkunft. Alle fühlen sich auf unterschiedliche Arten fremd: die Älteren in der deutschen Kultur und die Jüngeren in der syrischen Kultur. Wenn man sich wünscht, dass die Kinder die eigene Kultur kennenlernen, wie kann man das bewerkstelligen, wenn man umgeben von einer anderen Kultur ist?[…]
Im eigenen Land hatte man sich diverse Qualifikationen erarbeitet und in Deutschland muss man trotz der ganzen Erfahrung von vorne anfangen. Der Wert der Abschlüsse wird verkannt und man bekommt Jobs unter der eigenen Qualifikation angeboten. Die Struktur des deutschen Arbeitsmarkts drängt Menschen in die Schwarzarbeit, auch wenn sich die Menschen reguläre Beschäftigungen wünschen. Die Nicht-Anerkennung von Qualifikationen ist ein großes Problem. […] Arbeitgeber*innen unterschätzen Geflüchtete oft und stellen Ihre Qualifikationen und Erfahrungen in Frage. Und in Bezug auf Deutschkenntnisse wird mit zweierlei Maß gemessen. Während Menschen aus Spanien oder Indien problemlos Englisch bei der Arbeit sprechen können, wird bei Geflüchteten aus muslimischen Ländern immer verlangt, dass Deutsch gesprochen wird, auch wenn das für die Stelle eigentlich nicht erforderlich wäre. Auch wenn man selbst besser qualifiziert ist, haben manche Kolleg*innen das Gefühl, sie seien besser, nur weil sie Deutsche sind.[…]
Kopftuch tragen erzeugt bei manchen Menschen Zuschreibungen, die nichts mit dem eigenen Leben zu tun haben. Das Stichwort „Flüchtling“ bringt bei Menschen eine einheitliche Reaktion hervor. Dabei sind Generationen, Persönlichkeiten, Berufe und Länder verschieden. Die Mehrheitsgesellschaft glaubt, dass bestimmte Jobs nicht zu Geflüchteten passen oder dass sie den Zugang von Geflüchteten zu diesen Jobs verhindern dürfen.[…]
Die vielen Anstrengungen, die zusätzlich hinzukommen, schlauchen. Man kann nicht nur man selbst sein, sondern muss auch ständig öffentlich Muslima, Syrierin und Geflüchtete sein. Der eigene Name gewinnt im Exil an Bedeutung. Auf der einen Seite stellt man sich selbst mehr die Frage nach der eigenen Identität. Durch das häufige Alleinsein leistet einem der eigene Name aber auch Gesellschaft.[…]

‘Gibt es Schokolade, wo Du herkommst? Gibt es Wohnhäuser?’ Die eigene Zivilisation wird in Frage gestellt und man muss sich absurde Fragen gefallen lassen.

 

Where does arrival begin? With crossing the border? With learning the language? When you have built up a social network? […] At first, fear drives you into exile: fear of war, fear of persecution. Then new, different fears await you in Germany. How will my family be? Will I be able to establish a future for myself here? You constantly alternate different fears against each other. […]

© Alaa Muhrez
© Alaa Muhrez

In Germany, refugees often feel a distance to other people. In your home country, you not only felt closer to your circle of friends and family, but also in society, where belonging felt much more natural. […] The pandemic has a particularly isolating effect on refugees. It is not only local contacts that are reduced due to social distancing. Communication with family back home is also more difficult. In Syria, there is not internet everywhere and through Corona you can’t always leave the house to get to places with internet. Sometimes the family at home can only see photos of the grandchildren once a month.[…]

Having children in exile is difficult. They have no relatives around them. How do the children cope psychologically? Will the grandparents be missing? Will exile become a defining experience of their childhood? Many children were born here, but many adults, even if they have been in Germany for a long time, often do not feel part of society. Young people often know little about their own origins. Everyone feels foreign in different ways: the older ones in German culture and the younger ones in Syrian culture. If you want your children to learn about your culture, how can you do that when you are surrounded by a different culture?[…]

In your own country you had acquired various qualifications and in Germany you have to start all over again despite all your experience. The value of qualifications is not recognised and people are offered jobs below their qualifications. The structure of the German job market pushes people into undeclared work, even if people want regular jobs. The non-recognition of qualifications is a big problem.[…]
Employers often underestimate refugees and question their qualifications and experience. And when it comes to German language skills, double standards are applied. While people from Spain or India can speak English at work without any problems, refugees from Muslim countries are always asked to speak German, even if it is not actually required for the job. Even if you are better qualified, some colleagues feel they are better just because they are German.The majority society believes that certain jobs are not suited for refugees or that they are allowed to prevent refugees from accessing these jobs.[…]
Wearing a headscarf creates attributions for some people that have nothing to do with their own lives. The keyword “refugee” produces a uniform reaction in people. Yet generations, personalities, professions and countries are different.The many efforts that come on top are exhausting. You can’t just be yourself, you have to be publicly Muslim, Syrian and refugee all the time. In exile, your own name becomes more important. On the one hand, you ask yourself more questions about your own identity. But because you are often alone, your own name also keeps you company.[…]
‘Is there chocolate where you come from? Are there houses?’ One’s own civilisation is questioned and one has to put up with absurd questions.

In the wake of the war in Syria, Alaa Muhrez and her husband fled to Egypt after 2013. After Abdel Fatah El-Sisi came into power by a coup d’état, the problems for refugees increased there. It became more and more difficult to find work, so Alaa and her husband decided to go to Germany. From Egypt to Italy she and her husband went by a small boat with 400 other people on it. They changed the boat several times. “If you got up, you couldn’t sit down again,” explains Alaa, that’s how crowded it was. After the dangerous journey, they arrived in Catania, Sicily. There their personal details were recorded. They knew that it could be difficult to apply for a residence permit in Italy to continue their journey, so they did not wait for their papers to be received.

They arrived in Austria by plane and from there to Munich. From Munich they were brought to Leipzig, and they were assigned an apartment in a nearby village. Alaa reports on several incidents of discrimination that she had to experience there. After more than a year, they came to Berlin, where they found an apartment and work after some time. Alaa tells why she and her husband had to leave Syria and Egypt, and why they decided to come to Germany. Alaa’s first choice in Germany would have been Munich, but in Berlin she also sees advantages, including encounters with different people and life realities that were previously closed to her.

In an online workshop organised by the Exile Museum Foundation Berlin and the We Refugees Archive in January 2021, a group with refugee experience talked about their experiences of exile in Berlin and jointly developed an ABC of arriving.